40. godišnjica astronomske misije Voyager 2

40. godišnjica astronomske misije Voyager 2

U petak se navršava 40 godina od astronomske  misije Voyager 2.  Dva tjedna kasnije pokrenuta je njena sestrinska svemirska letjelica, Voyager 1, a dvojica istraživača krenula su otkriti otajstva našeg Sunčevog sustava tako što su se prvi put ikad susreli s našim dalekim susjedima, javlja News atlas. Četrdeset godina kasnije, oba pionira još uvijek rade, šalju podatke i krenu na put iz našeg Sunčevog sustava kako bi istražili dalje od svake ikad pokrenute svemirske letjelice.

San Voyagera započeo je početkom 1960-ih, kada je inženjer zrakoplovstva Gary Flandro otkrio rijetku planetarnu prilagodbu u kasnim 1970-ima. Ovo savršeno poravnanje Jupitera, Saturn, Uran, Neptun i Pluton javlja se jednom svakih 175 godina, a značilo je da bi jedna jedina svemirska letjelica mogla brzo doći do većine vanjskih planeta Sunčevog sustava pomoću gravitacijskih rešetki za skakanje sa planeta na planet.

Izvorni projekt bio je poznat kao “Planetary Grand Tour”, a godinama je NASA radila na projektu , sve dok nije službeno otkazana 1971. godine zbog srezanih troškova gotovo milijardu dolara. Sljedeće godine predsjednik Nixon ponovno je pokrenuo projekt, ali s opomenom – projekt bi mogao samo proračunati za dvije sonde posjetiti dva planeta, Jupiter i Saturn.

Ambiciozni i nadareni inženjeri NASA-e odlučili su raditi na razvoju sondi, potajno dizajniranjem letjelice s daljnjim istraživanjem. Nisu bili zadovoljni upravo s dolaskom na Jupiter i Saturn, s toga je tim  bio odlučan da sonde prolazi sve do vanjskog Sunčevog sustava.

Voyagerova trenutna pozicija

Naziv projekta Voyager nastao je samo mjesec prije lansiranja 1977. godine. Do tog trenutka projekt je bio obilježen misionom Mariner Jupiter-Saturn. Nakon javnog natječaja u organizaciji NASA-e, odabrano je ime Voyager, a svi su sustavi išli. Dvije Voyagerove sonde pokrenute su u kolovozu / rujnu 1977., a zatim je počela igra čekanja.

U siječnju 1979. Voyager je započeo svoj pristup Jupiteru koji je poslao natrag fotografije i podatke koji su imali uvide koji su znanstvenici mogli samo sanjati samo nekoliko godina prije. Aktivni vulkani su neočekivano vidljivi na Jupiterovom mjesecu Io – prvi put takve značajke koje su ikad vidjeli na drugom tijelu u Sunčevom sustavu. Otkriveni su i prstenovi koji su kružili oko Jupitera, a zapanjujuće detalje je proučavala isparljiva Velika crvena točka.

Sljedeća stanica bila je Saturn, a dva Voyagera su stigli 1980/81. Nakon pružanja izvanrednih uvida u Saturn, dvije su se sonde razdvojile. Voyager 1 promijenio je letjelicu za bliski letjelište Titana, najvećeg Saturnovog mjeseca, otkrivajući da je to svijet smoga. Podaci o Voyageru sugeriraju i moguće oceane tekućeg metana ispod guste atmosfere, hipoteza koju je konačno potvrdila misija Cassini 25 godina kasnije.

Uspjeh Voyager programa doveo je do neizbježnog produžetka misije, a predviđanje NASA inženjera u potajno buduće dokazivanje dizajna omogućilo je Voyager 2 da brzo stigne na put da istražuje Uran i Neptun. Misija Titana Voyagera 1 značila je da se njegova putanja ne može mijenjati natrag prema vanjskim planeti pa je počela produljena misija koja je prebrzala prema međuzvjezdanom prostoru.

Voyager 2 istraživanja Urana i Neptuna i danas su jedina svemirska letjelica koju smo poslali istražiti one planete. Od Uranovog bizarnog aksijalnog nagiba do izuzetno nasilnih oluja Neptuna, ta su zapažanja još uvijek neka od najvrednijih i najizravnijih spoznaja ikada prikupljenih na ovim tajanstvenim vanjskim planetima.

Od ove točke naprijed i Voyager svemirska letjelica započela je svoj konačni i najepetičniji fazi misije – napuštanja Sunčevog sustava. U veljači 1990., po zapovijedi Carl Sagana, Voyager 1 okrenuo je svoju kameru kako bi “obiteljski portret” našeg Sunčevog sustava bio iz najudaljenijih točaka ikad. Jedna od slika postala je poznata kao Pale Blue Dot, fotografija inspirirala strahopoštovanje, gdje se Zemlja smatra ništa više nego sitna plava točka koja se objesila u golemom prostoru.

Voyager 2 fotografija Jupitera

Za sljedeća dva desetljeća znanstvenici su pratili Voyagerov brod, otkrivajući količinu Sunčevih sunčevih vjetrova, poznatih kao heliosfera. Heliosfera je mjehurasta kugla utjecaja sunčevih vjetrova, a njezini najudaljeniji dijelovi poznati su kao heliopauza. To je teorijski rub našeg Sunčevog sustava, gdje se sunčeve sunčeve vjetrove svršavaju pritisak međuzvjezdane prostorije.

Koliko je daleko izvan naše heliosfere bila nepoznata, a tek sredinom 2012. godine kada je Voyager 1 iznenada počeo registrirati šiljke u određenim česticama visoke energije koje su znanstvenici počeli sumnjati da je letjelica konačno napustila Sunčev sustav. Do kraja 2013. konačno je potvrđeno da je Voyager 1 doista ušao u međuzvjezdani prostor od kolovoza 2012. Voyager 2, koji putuje drugačijom putanjom, a nešto sporiji, očekuje se da prijeđe međuzvjezdani prostor krajem 2019. ili početkom 2020. godine.

Oba plovila procjenjuju se da još uvijek imaju dovoljno snage da vrate manju razinu podataka do barem 2025., kada će utihnuti, ali nastavljaju svoj izvanredan put u galaksiju. U 300 godina Voyager 1 će doći do tajanstvenog Oortova oblaka, a za oko 40.000 godina doći će do  zvijezde Gliese 445, u konstelaciji Camelopardalis.

Voyager 2, s druge strane, približit će se zvijezdi Ross 248 u oko 40.000 godina, ali ako se nesmetano postigne najsjajniju zvijezdu na nebu Sirius, oko 296.000 godina.

Nije hiperbolično reći da je program Voyager jedan od najvećih ljudskih postignuća do danas. Što god se dogodi čovječanstvu ovdje na Zemlji, stotine tisuća godina od sada neustrašiva svemirska letjelica vjerojatno će i dalje hurtling kroz galaksiju. Moglo bi i dalje biti jaka godina nakon što Sunce troši Zemlju, dokazujući naše postojanje dugo nakon što smo nestali. (Zg magazin)